Aventuras de inversión en mercados emergentes

Invertir en África: Conceptos erróneos y realidades

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Es fácil caer presa de conceptos erróneos y generalizaciones sobre lugares que nunca hemos visitado: suponer que todos en Estados Unidos conducen coches grandes, que a todos los franceses le gustan los croissants y que todos los canadienses juegan hockey sobre hielo. Hay muchos conceptos erróneos sobre la inversión en los mercados en desarrollo, y África sin duda los tiene, pero es peligroso generalizar. Es imposible saber todo sobre este continente enorme y diverso (el segundo más grande del mundo en masa territorial y población); por lo tanto, el enfoque de mi equipo ha sido el de mantener la mente abierta a las posibilidades de crecimiento, manteniendo los ojos abiertos a los riesgos potenciales.

África no es siempre África

Mark Mobius en Libia
Mark Mobius en Libia

A menudo existe la idea de que “África es África”, como si todo el continente fuera un mismo país. La mayoría de las personas no se dan cuenta cuán diversos son los paisajes, las economías y la gente. Se hablan más de 1.000 idiomas en el continente, con climas que van desde calurosos desiertos a selvas tropicales hasta glaciares congelados.

Un error común es pensar que África está plagada de males sociales. No negamos la violencia, la inestabilidad política y la pobreza existentes en áreas de África, y tenemos que ser conscientes de estos temas serios. Pero esa no es toda la historia. También hay belleza natural, diversidad cultural y progreso empresarial. A menudo me preguntan si me he sentido inseguro al viajar a países en vías de desarrollo, pero he tenido la suerte de que mi experiencia más aterradora en África ha sido quedarme atascado en un ascensor.

Ver es creer

Una parte importante de nuestro proceso de selección de inversiones es realizar un análisis detallado sobre cada compañía que consideramos, y hacer proyecciones a largo plazo basadas en las características de la compañía y su entorno. Las historias a largo plazo pueden llegar a ser a muy corto plazo en los mercados de frontera debido al crecimiento generalmente más rápido y a los cambios dramáticos que ocurren como resultado de comunicaciones más rápidas y la llegada de grandes cantidades de inversión extranjera. Sin embargo, en muchos casos, hay que tener paciencia y permitir que la historia a largo plazo se desarrolle.

Creo fervientemente en el valor de la experiencia directa, y esta es la razón por la que mi equipo y yo visitamos tantos países y empresas como podemos. El hecho de hablar con la gente cara a cara nos proporciona información valiosa sobre las dificultades de la vida real a las que se enfrentan. Un problema que tienen algunas empresas en África es cómo operar con éxito en un entorno donde hay restricciones gubernamentales y, por desgracia, corrupción. Sabemos que hay corrupción en todo el mundo, pero sin duda es sobresaliente en África. Cuando visitamos una compañía allá, no podemos suponer que la tasa de impuestos que vemos en papel es la tasa de impuestos real que la compañía debe pagar; podrían haber otros costos escondidos bajo la mesa. La buena noticia con la que me he encontrado es que los líderes de muchos gobiernos están cada vez más dispuestos a hablar abiertamente sobre el problema, y parecen estar trabajando para encontrar la forma de erradicarlo.

Otro problema en algunos países africanos es la infraestructura, o, mejor dicho, la falta de ella. Hemos sabido que si una compañía opera una fábrica, es posible que no tenga acceso a la electricidad pública y deba generar su propia energía. Observamos obstáculos específicos como éste, que podrían afectar las operaciones de una compañía, y a qué costo. Estas son cosas que tienen menos probabilidades de ser comprobadas con sólo mirar los balances generales o los estados de utilidades y pérdidas.

No todos los caminos conducen al “Sí”

A primera vista, se podría pensar que la infraestructura, siendo subdesarrollada en muchos lugares, presentaría un caso convincente de inversión. Sin embargo, las oportunidades podrían ser limitadas en África debido a los monopolios o subsidios gubernamentales. Por ejemplo, la electricidad en Nigeria está subvencionada y sujeta a restricciones, lo que la hace no rentable para ingresar en el negocio de generación de energía allí. Del mismo modo, cuando un gobierno está subsidiando el precio de la gasolina, es difícil operar una refinería de forma rentable. Estos son los tipos de detalles que tenemos que considerar en cada país que visitamos.

Estas políticas potencialmente problemáticas parecen estar cambiando en muchos lugares de África, lo que considero algo bueno. Con el apoyo del Banco Mundial, el Fondo Monetario Internacional (FMI) y otras organizaciones internacionales, poco a poco estamos viendo un clima más favorable al comercio en muchos países africanos.

Otra suposición tentadora es que el futuro de África depende únicamente de las materias primas, como el petróleo, el cacao y los minerales. Los recursos naturales y la minería son muy importantes, y de interés para nosotros como inversionistas, pero los motores de crecimiento económico en África son tan diversos como la informática, la electricidad solar, la cerveza y las flores. Muchos europeos probablemente no saben que hay una buena probabilidad de que las rosas que adornan sus mesas sean cultivadas en África, traídas por aviones de alta velocidad y parte de un complejo y eficiente sistema de distribución.

También estamos interesados en las industrias y sectores vinculados con el creciente poder del consumidor. Hay una necesidad de servicios bancarios (en particular la banca móvil) y la penetración de las telecomunicaciones en muchos países africanos es muy baja, por lo que es una buena oportunidad para el crecimiento. Las compañías de alimentos y bebidas también han despertado nuestro interés. Hay una clase media creciente en África, con gustos cambiantes. Por ejemplo, los nigerianos tienen un gusto especial por una de las cervezas nacionales íconos de Irlanda. Es más, ¡se consume más allá que en Irlanda misma!

África parece tener un gran potencial para el crecimiento y creemos que muchos países pueden seguir siendo líderes mundiales de crecimiento en los próximos años. El FMI prevé que durante los próximos cinco años, 10 de las 20 economías de mayor crecimiento se ubicarán en África subsahariana, y dos en África del Norte. El crecimiento por supuesto es importante, pero no es sólo la tasa de crecimiento, sino la calidad lo que importa para que se materialice el potencial a largo plazo de África. La clase media floreciente necesita ser alimentada y apoyada, con un poco de ayuda de parte de políticas prudentes y un contexto económico global constructivo. Para el inversor paciente, África parece ser una historia que vale la pena revisar de tanto en tanto por bastante tiempo más.

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